След обявяването на своята незавимост от бивша Югославия в началото на 90-те, Хърватия участва за първи път на голям форум през 1996-а година на Европейското в Англия. Още тогава на всички става ясно, че хърватите ще бъдат неизменна част от футболния живот на Европа и света.

Предвождани от своя лидер Давор Шухер, който съвсем скоро ще стане и президент на хърватската федерация по футбол, „шахматистите" успяват да стигнат до четвъртфинал, където губят от бъдещия шампион Германия.

В групата е размазан с 3:0 действащия европейски шампион Дания, а още една победа над Турция се оказва достатъчна за второто място след Португалия.

И ако по време на този шампионат футболните специалисти все още правят плахи прогнози относно бъдещето на бившата югославска република, то на Световното първенство във Франция две години по-късно всичко се променя.

Хърватите прескачат групата, победени единствено от Аржентина, а на осминафиналите е надвит състава на Румъния. Междувременно Югославия напуска турнира след загуба от Холандия, което допълнително надъхва хърватските фенове и футболисти.

Следва и сладкото отмъщение срещу Германия. Европейският шампион е на колене, при това с гръм и трясък - 3:0 и полуфинал за Хърватия. Там домакинът и отново бъдещ шампион Франция стига до победа с 2:1, а в мача за третото място Шукер и компания срещат тима, изхвърлил Югославия седмица по-рано. „Лалетата" са сразени, бронзовите медали са факт, а светът вече не се страхува да признае, че Хърватия е част от елита на европейския и световен футбол.

Следващият голям момент в историята на този състав несъмнено е през 2007-а година, когато през ноември, пред 90 000 души на новия „Уембли" брутално са попарени надеждите на Англия за класиране на Евро 2008. Макар да се нуждаят само от равенство срещу вече класиралата се хърватия, англичаните губят с 3:2.

Славен Билич обикаля триумфално легендарният стадион в Лондон, а местните привърженици завинаги ще запомнят този ужасен ден като един от най-черните в своята история. Дори реванша две години по-късно, когато англичаните удрят с 5:1 своя противник, нанасяйки му впрочем и най-голямата загуба в историята по пътя към неуспешната квалификационна кампания за Световното в ЮАР трудно може да излекувала болката, преживяна на „Уембли". Това е първа загуба за Англия на обновения стадион, а Хърватия окончателно се утвърждава като най-сериозния наследник на футболната школа на Югославия.

По пътя към тазгодишното издание на Европейското първенство, Хърватия трябваше да мине през бараж с Турция, след като завърши втори зад Гърция в групата. Западните ни съседки бяха съсипани с 3:0 у дома и след протоколен реванш и нулево равенство, Билич подпечата визите на тима си за Полша и Украйна.

Треньорът... Славен Билич

Големият Билич напуска Хърватия след края на Европейското първенство и със сигурност ще иска да го направи по подобаващ начин. След като пое тима през 2006-а година, той се превръща в истински символ на този отбор. Под негово ръководство Хърватия изиграва 59 мача, от които печели 40 и губи само 6. Едва на 43 години, Билич има осанка на хладнокръвен, сърцат и непримирим наставник, който умее да превръща футболистите си в истински гладиатори. Не крие, че е голям фен на музиката и е известен с това, че често използва вдъхновяващи музикални произведения, за да надъха футболистите преди мач. От друга страна обаче, Билич сам е споделял, че се подготвят за абсолютно всеки противник с множество видео-материали и специално изучаване на силните и слабите му места.

„При цялото ми уважение към жените, но футболът е най-красивото нещо на света", споделя футболният романтик Билич.  Славен е рядка порода треньор, чиито поглед винаги е изпълнен с увереност и жажда за успех. Светът очаква с нетърпение последното му голямо предизвикателство начело на Хърватия, преди да поеме тима на Локомотив Москва през новия сезон.

Лидерът... Дарио Сърна.

Макар никога да не играл в някое от големите европейски първенства, Дарио Сърна е капитан, един от най-уважаваните футболисти и неизменна част от състава на Хърватия вече 10 години. С 91 мача и 19 гола, полузащитникът е трети по най-много участия с националната фланелка и трети по отбелязани попадения след легендата Шукер и Едуардо да Силва. Сърна започва кариерата си в родния Хайдук, а от 2003-ата година е в Шахтьор Донетцк.

Играе както като дясно крило, така и като десен защитник. Важното е, да е на терена. Изпълнител на всички статични положения и редовно бележещ прекрасни попадения по този начин, едва ли някой може да си представи Хърватия без Дарио Сърна в състава. И макар вече да е 30 години, съвсем наскоро се заговори, че интерес към него проявява не кой да е, а... Барселона.

Внимавайте за... Иван Перишич.

Перишич вече е достатъчно познат на футболната общественост. След като бива избран за най-футболист в белгийското първенство с екипа на Брюж, новият шампион на Германия Борусия Дортмунд вади над 5 милиона за него. Още в първия си сезон с жълто-черната фланелка, атакаващият полузащитник изиграва 38 двубоя и реализира 9 попадения. Вече е шампион на Германия, а Хърватия именно Перишич да бъде новата голяма звезда на отбора. Преминава през всички юношески формации на състава и още на 21 години дебютира, като от тогава насам неизменно присъства в плановете на Славен Билич.

Друг футболист, който със сигурност трябва да бъде внимателно следен е нападателят на Евертън Никица Йелавич. След две години в Рейнджърс, Йелавич дойде в Ливърпул през зимата и направи великолепен полусезон, вкарвайки 11 гола в 16 мача. В качествата му се убеди лично мениджърът на Манчестър Юнайтед сър Алекс Фъргюсън, когато в края на април именно Йелавис до голяма степен отмъкна титлата от „червените дяволи" с две попадения пред попарените трибуни на „Олд Трафорд" за крайното 4:4.

Докъде ще стигне... мисията "четвъртфинал" не изглежда невъзможна

Ситуацията изглежда тежка, но не и невъзможна за Хърватия по време на Европейското в Полша и Украйна. Момчетата на Билич попаднаха в компанията на абсолютния фаворит Испания, колосът Италия и състава на Ирландия. Ако приемем класирането напред на настоящите шампиони за сигурно, остава въпроса кой ще се пребори за втората позиция. И докато островитяните изглеждат сериозен аутсайдер, то Хърватия вече достатъчно пъти доказа, че е способна да се окичи със слава, за сметка на някой наглед по-силен състав. Италианците са разкъсвани от пореден огромен скандал, свързани с уреждане на мачове и дори се заговори за макар и минимално възможност тимът да не участва на турнира. Това едва ли ще се случи, но хитрата лисица Билич със сигурност вече прекарва безсънни нощи в планове знае как удари „адзурите". Хърватите започват срещу Ирландия на 10-и, а четири дни по-късно е и ключовият двубой с Италия. Трудно е да се прогнозира какво ще се случи, но не изглежда никак невъзможно в последния за Билич турнир като национален селекционер Хърватия да се класира на четвъртфинал, а след това - кой знае...